De Ariège, aan de voet van de Pyreneeën, is een nog vrij onbekend Frans departement. ‘Onbekend’ is daarom niet onbemind, maar zeker wel ongerept! Eens je de streek bezocht hebt krijgt je maar geen genoeg van de mooie ongerepte natuur, de historische stadjes, kastelen, bergriviertjes, bergtoppen en meren. 

De Ariège is gelegen in een driehoek tussen Toulouse, Carcassonne en Andorra. Het is zonder twijfel één van de rustigste departementen van Frankrijk, maar qua fietsmogelijkheden ook één van de interessantste! In het zuiden grenst het departement aan Andorra, Spanje en de hoge Pyreneeën. In het oosten ben je niet ver van de bekende middeleeuwse vestingstad Carcassonne. De mythische Tourstad Pau is vlakbij en zelfs de Middellandse zee is nooit ver weg, dus een dagje strand en genieten van verse zeevruchten hoort ook tot de mogelijkheden! En de bijzondere historie van de Ariège zie je overal terug in de vele (katharen)kastelen, burchten en ruïnes.

Als je geïnteresseerd bent in de geschiedenis van de Katharen of gewoon van kastelen en mooie kerken houdt, dan raak je in de Ariège niet snel uitgekeken. De bekendste kastelen zijn die van Montségur en Foix.

Vooral die tweede is wat ons betreft een grote aanrader! Een echt katharenkasteel je fietst langs de smalle steile straatjes van Foix omhoog om er te komen. Er lopen in het hoogseizoen zelfs gekostumeerde typetjes rond in het kasteel, om de middeleeuwse sfeer te verhogen.

Bergen, watervallen, grotten

De natuur in de Ariège is overweldigend mooi. Door de glooiende heuvels waan je je bijna in Toscane terwijl je op de achtergrond de hoge toppen van Pyreneeën ziet. Het is hier vol van  de snelstromende bergriviertjes, bijzondere grotten en mooie stuwmeren Lac de Montbel.

Niet te missen zijn de waterval bij Roquefort-les-Cascades en de grotten van Niaux en Mas d’Azil 

Fietsuitdagingen legio

De Pyreneeën hebben met hun mythische bergtoppen van de Tourmalet, Aubisque, Peyresourde, Aspin, Hautacam en zovele anderen een enorme aantrekkingskracht op de geoefende wegfietser. Ze liggen met de racefiets allemaal voor het grijpen vanuit de regio Ariège. Maar om de natuur echt te proeven, voelen, ruiken en snuiven gingen wij de MTB op.

Mountainbiken in de Pyreneeën van de Ariège

De Ariège heeft een pak MTB-circuits  van de gemakkelijkste tot de meest uitdagende, variërend van gezinsritten tot de echt veeleisende en spectaculaire trails. In totaal zijn er niet minder dan 460 km  aan mountainbikeroutes. Plezier hebben op de fiets zal er niet aan mankeren, laat de adrenaline maar stromen!

Om een mooie uitdaging aan te gaan is er de  Grande Traversée VTT (FFC-label): van Lacave tot Ax-les-Thermes, deze route van 223 km in het hart van de Pyreneeën laat je toe om zowel technische en uitdagende etappes te combineren met plezierige rustigere ritjes in een prachtige, pittoreske en afwisselende omgeving.

Deze geweldige mountainbiketocht in een paar woorden:

  • Totale kilometerstand: 223 km
  • Aantal etappes: 12 etappes met ongeveer twintig kilometer per etappe, variabele hoogteverschillen afhankelijk van de etappe.
  • FFC-specifieke markeringen en bewegwijzering rode markeringen
  • Welk publiek? Getrainde en/of halfgevorderde mountainbikers. 
  • Welke periode? Juni tot eind september

Deze Grande Traverséé Ariège Pyreneeën, brengt je over drie historische paden en door drie verschillende MTB-gebieden; The Ariege Pyrenees MTB Site, Cathar Pyrenees, Couserans Volvestre en Pyrénées. Onderweg kan je slapen in hotels waar de voorzieningen voor fietsers optimaal zijn? De gastheren/vrouwen zijn echt gespecialiseerd in het verwelkomen van mountainbikers.

Een aanrader van formaat!

Nog een aanrader zijn de twee grote greenways, of uitgeruste fietspaden van meer dan 80km. ​ Mooie routes om de bestemming heen en weer te verkennen, van noord naar zuid en van oost naar west. Hier geen auto's! Alleen wandelaars, ruiters, skaters en fietsers delen de onverharde greenways, elk in hun eigen tempo om de regio te verkennen

Langs de spoorlijn

De Chemin des Filatiers is het verhaal van een spoorlijn ... die een onverharde weg werd. Hier tref je een 38 km autovrij pad tussen Lavelanet en Mirepoix, vervolgens verbonden met de Aude. Je ontdekt er de mooiste overblijfselen van de middeleeuwen met het kasteel van Lagarde en de stad Mirepoix. 

Het moge duidelijk zijn: We trekken naar de Pyreneeën en onze bestemming zal zijn… de Ariège. En wat nemen we mee?... Onze racefiets, onze MTB en onze gravelbike of toch maar een E-bike ook?

Leve de tweewieler in de Ariège!